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 Octavia Hill

Octavia Hill, la octava hija (y novena hija) de James Hill, comerciante de maíz y su tercera esposa, Caroline Southwood Hill, nació el 3 de diciembre de 1838. El padre de Octavia fue uno de los primeros partidarios de Robert Owen y su utopía socialista. Sin embargo, en 1840 se declaró en bancarrota y, después de una crisis nerviosa, prácticamente desapareció de su vida. La madre de Octavia tuvo que recurrir a su padre, el Dr. Thomas Southwood Smith, para obtener apoyo financiero y se convirtió en muchos aspectos en un padre sustituto de sus hijos. Southwood Smith, que era un utilitario dedicado y un seguidor de Jeremy Bentham, había pasado su vida haciendo campaña en temas como el trabajo infantil y las condiciones de vivienda de las clases trabajadoras.

Octavia Hill y sus hermanas fueron educadas enteramente en casa por su madre. En 1852 Caroline Southwood Hill se mudó a Russell Place, Holborn. Le habían ofrecido el trabajo de gerente y contable del Gremio de Damas, un taller de artesanía cooperativa cercano. A la edad de catorce años, Octavia se convirtió en la asistente de su madre. Esto implicaba visitar las casas de los fabricantes de juguetes. Durante este período escuchó las conferencias de Frederick Denison Maurice y fue profundamente influenciada por su Socialismo Cristiano. Su biógrafa, Gillian Darley, comentó: «Criada como unitaria, su madre dejó deliberadamente intactas las lealtades religiosas de Octavia. En 1857, como resultado de su amistad con F. D. Maurice y su círculo, fue bautizada y luego confirmada en la Iglesia de Inglaterra; pero permaneció notablemente poco dogmática. Consideraba la fe como un asunto personal y nunca se inmiscuía en la observancia religiosa de los inquilinos que iba a adquirir, muchos de los cuales eran católicos irlandeses.»

En 1853 Octavia Hill conoció a John Ruskin, quien, junto con Charles Kingsley y Thomas Hughes, formó parte del círculo Socialista cristiano de Maurice. Ruskin también enseñó en el Colegio de Trabajadores que había sido fundado por Maurice. Ruskin empleó a Octavia como copista. En 1856 Maurice le ofreció un trabajo como secretaria para las clases de mujeres por un salario de £26 por año. El objetivo de la universidad era educar a las mujeres «para ocupaciones en las que pudieran ser útiles para los miembros menos afortunados de su propio sexo». Octavia también se unió a la campaña de Barbara Leigh Smith Bodichon por una ley de propiedad de mujeres casadas.

Octavia Hill también leyó el trabajo de Henry Mayhew, un periodista que trabajaba para el Morning Chronicle. Otro periodista, Douglas Jerrold, escribió a un amigo en febrero de 1850: «¿Lees el Morning Chronicle? ¿Devoráis esas maravillosas revelaciones del infierno de la miseria, de la miseria, que arde bajo nuestros pies? Vivimos en una burla del cristianismo que, con el pensamiento de su hipocresía, me enferma. No sabemos nada de esta terrible vida que se trata de nosotros-nosotros, en nuestra respetabilidad engreída. Leer sobre los sufrimientos de una clase, y la avaricia, la tiranía, el canibalismo de bolsillo de la otra, hace que uno casi se pregunte si el mundo debe continuar. Y cuando vemos las agujas de las iglesias agradables que apuntan al Cielo, y se nos dice-pagando miles a los obispos por la inteligencia alegre-que somos cristianos.. El peralte de este país es suficiente para envenenar la atmósfera.»

Los artículos de Mayhew se referían a la vida de la clase trabajadora que vivía en Londres, y comenzó a pensar en lo que podía hacer para aliviar su sufrimiento. Sin embargo, las personas de mentalidad conservadora condenaron este llamado a la caridad. The Economist atacó la publicación de la obra de Mayhew porque creía que «aumentaba sin pensar los enormes fondos ya profusamente destinados a fines caritativos, se sumaba al número de pobres virtuales y alentaba la dependencia de la simpatía pública para la ayuda en lugar del esfuerzo propio».»

Según Gillian Darley: «Para 1859, la rutina diaria de Hill de copiar en la Galería de Arte Dulwich o la Galería Nacional, seguida de muchas más horas de enseñanza, se había convertido en un castigo. Incluso F. D. Maurice le dijo que tratar de prescindir del descanso era muy voluntario, pero no se dio cuenta. Una mujer diminuta (toda la familia era diminuta) con una cabeza de cejas pesadas y grandes ojos oscuros, su personalidad indomable ya estaba fija. Finalmente, su familia la obligó a ir a Normandía de vacaciones, pero se estableció un patrón peligroso de trabajo hasta que se derrumbó, que interrumpiría periódicamente su trabajo en los próximos años.»

en 1864 el padre de Ruskin murió, dejando una suma sustancial a su único hijo. Aceptó invertir parte de su herencia en el sueño de larga data de Octavia Hill, establecer viviendas mejoradas para «mis amigos entre los pobres». Compró una terraza de cabañas de artesanos justo al lado de Marylebone High Street, Londres, y a pocos pasos de Regent’s Park. Las instalaciones se transformaron mediante la limpieza, ventilación, limpieza de los desagües, reparaciones y redecoración. Octavia también reclutó a un equipo de mujeres que incluía a Henrietta Barnett, Catherine Potter y Emma Cons para ayudarla con esta aventura. Más tarde argumentó que el aspecto más importante de su sistema era la visita semanal para cobrar el alquiler. Esto le permitió a ella y a sus colegas verificar cada detalle de los locales y ampliar su contacto con los inquilinos, especialmente los niños. También trataron de encontrar empleo local y regular para los inquilinos. Norman Mackenzie ha descrito a las mujeres como»trabajadoras sociales y guardianas morales de sus inquilinos».

Octavia Hill había sido influenciada por las ideas expresadas por Samuel Smiles en su libro, Autoayuda (1859). Esto dio lugar a que desarrollara fuertes opiniones sobre cómo ayudar a los pobres. Argumentó: «Hemos cometido muchos errores con nuestras limosnas, nos hemos comido el corazón de los independientes, hemos reforzado al borracho en su indulgencia, hemos subvencionado los salarios, hemos desalentado el ahorro, hemos asumido que muchas de las necesidades más comunes de la familia de un trabajador deben satisfacerse con nuestros miserables e intermitentes carros.»

Tristram Hunt ha señalado: «Octavia siempre tuvo una concepción admirablemente amplia de la vida de los pobres del centro de la ciudad y una filantropía cultural estrechamente conectada con la reforma social. No fue suficiente con cobrar el alquiler y arreglar las canaletas. Su creciente superficie de urbanizaciones en Lambeth, Walworth, Deptford y Notting Hill (unos 3.000 inquilinos a mediados de la década de 1870) eran centros de creatividad, con paneles del artista Walter Crane, clases de música, excursiones culturales y actuaciones de Gilbert & Sullivan.»

Octavia Hill
Octavia Hill de Edward Clifford (1877)

Octavia Hill se unió románticamente a Edward Bond, un joven rico que estaba interesado en su nuevo proyecto de vivienda. Beatrice Webb recordó más tarde: «Recuerdo bien, en el cenit de su fama… En ese momento estaba constantemente atendida por Edward Bond. Ay! ¡por nosotras, pobres mujeres! Incluso nuestras mentes fuertes no nos salvan de sentimientos tiernos. Compañía, que para él significaba iluminación intelectual y moral, significaba para ella «Amor». Esto, un día fatal, le dijo. Corramos la cortina con ternura antes de esa escena y no inquiramos más.»Su rechazo a ella llevó a Octavia a sufrir una crisis nerviosa. Webb agregó: «Dejó Inglaterra por dos años de mala salud. Volvió como una mujer diferente…. Sigue siendo una gran fuerza en el mundo de la acción filantrópica, y como gran líder del trabajo de la mujer, sin duda ocupa el primer lugar. Pero podría haber sido más, si hubiera vivido con sus compañeros y aceptado su dolor como una gran disciplina.»A su regreso a Inglaterra, se fue a vivir a una cabaña en Crockham Hill, en las afueras de Edenbridge, con su compañero recién reclutado, Harriot Yorke.

En 1883 Octavia Hill publicó Homes of the London Poor: Argumentó que la construcción de buenas casas nuevas no era la respuesta: «Las casas de la gente son malas, en parte porque están mal construidas y arregladas; son diez veces peores porque los hábitos y la vida de los inquilinos son lo que son. Transplantarlos mañana a hogares sanos y cómodos, y los contaminarían y destruirían. Se necesita, y se necesitará durante algún tiempo, un trabajo reformatorio que exija ese celo amoroso de los individuos que no se puede obtener por dinero, y que no puede legislar el Parlamento. El corazón de la nación inglesa lo proveerá: individual, reverente, firme y sabio. Puede y debe organizarse, pero no puede crearse.»

En 1884, los comisionados eclesiásticos le pidieron a Octavia Hill que asumiera la administración de ciertas propiedades, inicialmente en Deptford y Southwark. Poco a poco, entregaron más y más viviendas a su administración y, en particular, una gran área de viviendas en Walworth, en Londres. Fue consultada sobre la reconstrucción de la finca y abogó con éxito por la participación de los inquilinos en el proceso.

Octavia Hill se consideró un problema experto. En 1884, Sir Charles Dilke la invitó a ser miembro de la comisión real de vivienda que presidiría, pero el ministro del interior, Sir William Harcourt, la vetó. Hubo una discusión en el gabinete en la que William Gladstone apoyó su candidatura. Hill habría sido la primera mujer miembro de una comisión real. Sin embargo, finalmente se decidió retirar la oferta y en su lugar se convirtió en testigo ante la comisión real.

Beatrice Webb conoció a Octavia Hill en la casa de Henrietta Barnett en 1886: «La forma de su cabeza y rasgos, y la expresión de los ojos y la boca, muestran el atractivo del poder mental. Un encanto peculiar en su sonrisa. Hablamos de Viviendas de Artesanos. Le pregunté si consideraba necesario mantener descripciones precisas de los inquilinos. No, ella no vio el uso de ella… Objetó que ya se hablaba demasiado de viento. Lo que querías era acción… Me sentí arrepentido por mi presunción, pero no convencido.»

En 1889 Octavia Hill se involucró activamente con el Asentamiento Universitario de Mujeres, en Southwark. Al principio había tenido prejuicios contra todo el plan. E. Moberly Bell, autora de Octavia Hill (1942), ha argumentado que «creía tan apasionadamente en la vida familiar, que una colección de mujeres, que vivían juntas sin lazos familiares ni deberes domésticos, le parecía antinatural, si no positivamente indeseable. Sin embargo, después de pasar tiempo con las mujeres, comentó: «Todas son muy refinadas, altamente cultivadas… y muy joven. Son tan dulces y humildes y deseosos de aprender cosas fuera de la línea ordinaria de la experiencia.»

Octavia Hill
Octavia Hill de John Singer Sargent (1898)

En 1905, Octavia se unió a la comisión real para la Ley de los Pobres, con Charles Booth, Beatrice Webb y George Lansbury. La historiadora, Tristram Hunt, ha señalado: «Era firme en que un estado de bienestar distante y administrado por Whitehall nunca podría proporcionar tal intimidad y cuidado personal. Octavia estaba en contra de las comidas escolares gratuitas, la vivienda municipal y una pensión de vejez universal, con su nefasto intento de igualar los ingresos, deshacerse de la caridad y sustituir una tarifa distribuida de derecho».

Su biógrafa, Gillian Darley, ha argumentado que Octavia Hill era en gran medida una figura del siglo XIX: «A pesar de la transformación de la filantropía del siglo XIX en servicio social del siglo XX que estaba teniendo lugar a su alrededor, Octavia Hill se opuso a la acción estatal o municipal para el bienestar. Argumentó en contra de las pensiones de vejez; como también se opone a los votos parlamentarios para las mujeres, en gran medida sobre la base de que las mujeres no son aptas para determinar asuntos de política internacional, defensa y presupuestos nacionales. Fue una entusiasta defensora de la participación de las mujeres en la política a nivel local, adecuadamente doméstico. Fue visionaria en su intento de mostrar autoestima a aquellos que la habían perdido hace mucho tiempo, e inspiró las opciones y la manera de hacer campaña para mejorar las vidas de los pobres.»

Octavia Hill murió de cáncer el 13 de agosto de 1912 en su casa, 190 Marylebone Road, Londres.

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