Otras actividades notables

A finales de la década de 1880, los intereses de Ostwald habían comenzado a incluir aspectos culturales y filosóficos de la ciencia. En 1889 comenzó a publicar famosos artículos de ciencia histórica en su serie Klassiker der exakten Wissenschaften («Clásicos de las Ciencias Exactas»), con más de 40 libros publicados durante los primeros cuatro años. La historia de la química, ya parte de sus libros de texto por razones educativas, se convirtió en un tema propio en muchos otros libros. También publicó un volumen sobre filosofía natural, derivado de una serie de conferencias (1905-06) que había dado como primer profesor de intercambio en la Universidad de Harvard en los Estados Unidos. Estaba particularmente interesado en las leyes generales del progreso científico, las características psicológicas de los grandes científicos y las condiciones para la creatividad científica.

Cuanto más se convenció Ostwald de que la termodinámica es la teoría fundamental de la ciencia, de la que vio evidencia en los trabajos pioneros del físico estadounidense Josiah Willard Gibbs y otros, más se involucró en la filosofía natural. Dos aspectos pueden caracterizar a grandes rasgos su filosofía. En primer lugar, afirmó la primacía de la energía sobre la materia (la materia es solo una manifestación de la energía) en oposición al materialismo científico generalizado. Ostwald reformuló conceptos antiguos de dinamismo que se remontan al erudito alemán del siglo XVII Gottfried Leibniz con los principios de la termodinámica para formar una nueva interpretación metafísica del mundo que llamó «energética».»En segundo lugar, afirmó una forma de positivismo en el sentido de rechazar conceptos teóricos que no se basan estrictamente en fundamentos empíricos. Aunque la energía encontró pocos adeptos, esta última posición encontró muchos defensores contemporáneos, como el físico-filósofo Ernst Mach en Austria y Pierre Duhem en Francia. Como consecuencia de sus creencias, durante unos 15 años Ostwald rechazó el atomismo y estuvo muy involucrado en debates filosóficos con sus colegas atomistas, como el físico austriaco Ludwig Boltzmann, antes de reconocer la creciente evidencia experimental de la hipótesis atómica en 1909.

Ostwald se apresuró a ampliar su energía, incorporando sociología, psicología y ética. Más allá del interés académico, lo convirtió en un» imperativo energético «de su propia vida:» No malgastes la energía, ¡úsala!»Puesto que Ostwald tenía fuertes ideas utilitarias de la ciencia, consideraba cada obstáculo al progreso de la ciencia como un despilfarro de «energía social». Por lo tanto, después de su jubilación anticipada en 1906 de la Universidad de Leipzig, se convirtió en un reformador entusiasta en asuntos educativos y organizativos de la ciencia a nivel nacional e internacional. Ostwald participó activamente en numerosas academias, sociedades científicas y movimientos internacionales, como la normalización de la documentación científica y el establecimiento de un lenguaje artificial «universal» (contribuyó a Ido, un derivado del esperanto). Además, consideró que tanto la guerra como la religión tradicional desperdiciaban energía, por lo que se comprometió con el movimiento internacional por la paz y se desempeñó como presidente de la Deutscher Monistenbund, una cuasi-religión científica fundada por el zoólogo alemán y defensor de la evolución Ernst Haeckel.

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