Oscar Handlin

Oscar Handlin nació en septiembre. 29, 1915, en Brooklyn, Nueva York, hijo de inmigrantes judíos rusos. Su padre estaba involucrado en la administración de una tienda de comestibles, una lavandería a vapor y bienes raíces. Handlin decidió convertirse en historiador a la edad de ocho años y comenzó a leer ávidamente, incluso mientras entregaba comestibles para su padre. Se graduó de Brooklyn College en 1934 después de solo tres años, ganando el Premio de Historia de la Liga de la Unión; un año más tarde, obtuvo su maestría en la Universidad de Harvard. Tenía la intención de estudiar historia medieval, pero se especializó en historia estadounidense porque pensaba que la persona con la que se estudiaba era más importante que el campo en sí; el medievalista se había retirado, por lo que Handlin escribió su tesis doctoral para Arthur M. Schlesinger, Sr. Handlin enseñó en el Brooklyn College de 1936 a 1938, tiempo durante el cual se casó con Mary Flug, y comenzó su larga carrera en la facultad de la Universidad de Harvard en 1939.

La disertación de Handlin fue publicada en 1941 como Boston Immigrants, 1790-1865: A Study in Aculturation. El libro fue muy apreciado por su investigación innovadora que involucraba conceptos sociológicos, datos censales y la prensa de inmigrantes sin explotar; en 1941, el libro ganó el prestigioso Premio Dunning de la Asociación Histórica Americana por ser el trabajo histórico sobresaliente publicado por un joven erudito ese año. El libro examina la inmigración desde el punto de vista del migrante irlandés y enfatiza el alto costo psíquico de la dislocación social transatlántica.

Handlin fue un escritor prolífico a lo largo de su carrera. En 1947, en la primera de varias colaboraciones con Mary Flug, Handlin publicó un estudio sobre el papel desempeñado por el gobierno en el desarrollo de la economía a principios de Massachusetts. Dos años más tarde publicó una antología de escritos de visitantes Europeos a los Estados unidos, y poco después, Los Desarraigados (1951). Este trabajo fue galardonado con un Premio Pulitzer y se sumó considerablemente a la reputación de Handlin. Abriendo con las ya famosas líneas: «Una vez pensé en escribir una historia de los inmigrantes en Estados Unidos. Entonces descubrí que los inmigrantes eran historia americana». El trabajo consideró la naturaleza y las consecuencias de la alienación experimentada por los más de 30 millones de inmigrantes que habían llegado a América desde 1820, considerados desde su punto de vista. Además de las fuentes tradicionales, Handlin basó su trabajo en folclore, novelas y periódicos, pero el trabajo fue criticado por académicos a quienes les gustan las notas al pie de página. Handlin no proporcionó ninguna, una práctica que continuó en otras obras escritas para el público en general. Sin embargo, se convirtió en su libro más famoso.

En 1954, el año en que se convirtió en profesor titular en Harvard, Handlin fue editor en jefe de La Guía de Harvard de Historia Estadounidense, que fue rápidamente reconocida como «una de las herramientas bibliográficas más autorizadas en el campo de la historia estadounidense»; el mismo año, publicó una historia de los grupos étnicos estadounidenses (El Pueblo Estadounidense en el siglo XX, trazando la historia del pensamiento racista a principios de 1900, y una historia de los judíos en América, (Adventure in Freedom: Trescientos Años de Vida judía en Estados Unidos), que entre otras cosas demostró elementos de antisemitismo en el movimiento populista de principios de 1900.

En Chance or Destiny (1955), Handlin argumenta que la historia es «una línea formada por una sucesión de puntos, con cada punto un punto de inflexión.»En Truth in History and The Distortion Of American, en respuesta a la agitación política e intelectual de los años 60 y 70, Handlin expresó su desaprobación de los historiadores de la Nueva Izquierda, a quienes veía como partidarios, y de la moda académica, la contratación de cuotas, la especialización y fragmentación excesivas en todos los campos de la historia, y las deficiencias en la formación de posgrado. Handlin era fuertemente anticomunista y criticaba a los que se oponían a la guerra de Vietnam.

A finales de la década de 1950 Handlin publicaba un libro casi todos los años, con obras en los campos de los derechos civiles, la libertad, la etnicidad, la historia urbana, la historia de la educación, los asuntos exteriores, la migración, la biografía, la adolescencia, incluso un libro de poesía. A veces, escribió en colaboración con Mary Flug Handlin y, después de su muerte en 1976 y su segundo matrimonio un año después, con Lilian Handlin. En la década de 1960, Handlin produjo 11 libros, escribió una columna mensual de libros para The Atlantic Monthly, dirigió el Centro para el Estudio de la Libertad en Estados Unidos, ayudó a administrar una estación de televisión comercial en Boston, presidió una junta que supervisó los premios de becas Fulbright, además de sus deberes regulares de enseñanza en Harvard. De 1979 a 1983, fue director de la biblioteca universitaria.

En la década de 1960, Handlin escribió ocho libros, incluido el controvertido Fire Bell in the Night: La Crisis de los Derechos Civiles en la que criticó a los separatistas, segregacionistas y liberales suburbanos, pero también desaprobó las cuotas, el transporte escolar y la acción afirmativa, diciendo: «El trato preferencial exige una desviación del ideal que juzga a los individuos por sus propios méritos en lugar de por sus afiliaciones. También editó una colección de 42 volúmenes de libros sobre temas relacionados con la inmigración y la etnicidad, The American Immigration Collection (1969). Durante las siguientes tres décadas, Handlin escribió 12 libros más, muchos sobre el tema de la libertad, y editó al menos 20 biografías.

Handlin fue honrado en 1979 con un libro de varios antiguos estudiantes, Uprooted American: Essays to Honor Oscar Handlin, que fue elogiado por su artesanía y por el testimonio que proporcionó de su influencia en la profesión histórica. Sin embargo, no hay una «escuela de historia de Handlin», ni trató de formar una. Probablemente será recordado especialmente por sus abundantes demostraciones de la importancia de la inmigración y su papel en la historia de los Estados Unidos.

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