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Octavia Hill

Octavia Hill, ottava figlia (e nona figlia) di James Hill, mercante di mais e della sua terza moglie, Caroline Southwood Hill, nacque il 3 dicembre 1838. Il padre di Octavia fu uno dei primi sostenitori di Robert Owen e del suo utopismo socialista. Tuttavia, nel 1840 andò in bancarotta e dopo un esaurimento nervoso praticamente scomparve dalla sua vita. La madre di Octavia ha dovuto rivolgersi a suo padre, il dottor Thomas Southwood Smith, per il sostegno finanziario e divenne per molti aspetti un padre surrogato dei suoi figli. Southwood Smith, che era un utilitarista dedicato, e un seguace di Jeremy Bentham, aveva trascorso la sua vita una campagna su questioni come il lavoro minorile alle condizioni abitative delle classi lavoratrici.

Octavia Hill e le sue sorelle furono educate interamente a casa dalla madre. Nel 1852 Caroline Southwood Hill si trasferì a Russell Place, Holborn. Le era stato offerto il lavoro di manager e contabile della Ladies Guild, un laboratorio di artigianato cooperativo nelle vicinanze. Ora all’età di quattordici anni, Octavia divenne l’assistente di sua madre. Ciò ha comportato la visita alle case dei giocattoli. Durante questo periodo ha ascoltato le lezioni di Frederick Denison Maurice ed è stato profondamente influenzato dal suo socialismo cristiano. La sua biografa, Gillian Darley, ha commentato: “Allevata un’unitariana, sua madre ha lasciato deliberatamente intatte le alleanze religiose di Octavia. Nel 1857, a seguito della sua amicizia con F. D. Maurice e la sua cerchia, fu battezzata e poi confermata nella Chiesa d’Inghilterra, ma rimase notevolmente undogmatic. Considerava la fede una questione personale e non si intrometteva mai nell’osservanza religiosa degli inquilini che doveva acquisire, molti dei quali erano cattolici irlandesi.”

Nel 1853 Octavia Hill incontrò John Ruskin che, insieme a Charles Kingsley e Thomas Hughes, faceva parte del circolo cristiano socialista di Maurice. Ruskin ha anche insegnato al Working Men’s College che era stato fondato da Maurice. Ruskin impiegò Octavia come copista. Nel 1856 Maurice le offrì un lavoro come segretaria alle classi femminili per uno stipendio di £26 all’anno. Il collegio mirava a educare le donne “per occupazioni in cui potrebbero essere utili ai membri meno fortunati del proprio sesso”. Octavia ha anche aderito alla campagna di Barbara Leigh Smith Bodichon per un atto di proprietà delle donne sposate.

Octavia Hill ha anche letto il lavoro di Henry Mayhew, un giornalista che lavora per il Morning Chronicle. Un altro giornalista, Douglas Jerrold, scrisse a un amico nel febbraio del 1850: “Leggi il Morning Chronicle? Divori tu quelle meravigliose rivelazioni dell’inferno della miseria, della miseria, che fuma sotto i nostri piedi? Viviamo in una presa in giro del cristianesimo che, con il pensiero della sua ipocrisia, mi fa star male. Non sappiamo nulla di questa vita terribile che riguarda noi-noi, nella nostra rispettabilità compiaciuta. Leggere delle sofferenze di una classe, e dell’avarizia, della tirannia, del cannibalismo tascabile dell’altra, fa quasi pensare che il mondo debba andare avanti. E quando vediamo le guglie di piacevoli chiese che puntano verso il Cielo, e ci viene detto-pagando migliaia di vescovi per la felice intelligenza-che siamo cristiani!. Il cant di questo paese è sufficiente per avvelenare l’atmosfera.”

Gli articoli di Mayhew riguardavano la vita della classe operaia che viveva a Londra e la iniziarono a pensare a cosa poteva fare per alleviare le loro sofferenze. Tuttavia, le persone di mentalità conservatrice hanno condannato questa richiesta di carità. The Economist attaccò la pubblicazione del lavoro di Mayhew perché riteneva che “aumentasse in modo impensabile gli enormi fondi già abbondantemente destinati a scopi caritatevoli, aumentando il numero di poveri virtuali e incoraggiando una dipendenza dalla simpatia del pubblico per l’aiuto invece sull’auto-sforzo.”

Secondo Gillian Darley: “Nel 1859 la routine quotidiana di Hill di copiare nella Dulwich Art Gallery o nella National Gallery, seguita da molte più ore trascorse a insegnare, era diventata punitiva. Anche F. D. Maurice le disse che cercare di fare a meno del riposo era molto volitivo, ma lei non se ne accorse. Una donna minuscola (tutta la famiglia era minuscola) con una testa dalle sopracciglia pesanti e grandi occhi scuri, la sua personalità indomabile era già fissa. Alla fine la sua famiglia la costrinse ad andare in Normandia in vacanza, ma un modello pericoloso di lavoro fino al crollo è stato stabilito che avrebbe periodicamente interrompere il suo lavoro nel corso dei prossimi anni.”

nel 1864 il padre di Ruskin morì, lasciando una somma considerevole al suo unico figlio. Ha accettato di investire parte della sua eredità nel sogno di lunga data di Octavia Hill, per stabilire alloggi migliori per “i miei amici tra i poveri”. Ha acquistato una terrazza di cottage artigiani appena fuori Marylebone High Street, Londra, ea pochi passi da Regent’s Park. I locali sono stati trasformati mediante pulizia, ventilazione, liquidazione degli scarichi, riparazioni e ridecorazione. Octavia ha anche reclutato una squadra di donne che comprendeva Henrietta Barnett, Catherine Potter e Emma Cons per aiutarla in questa impresa. In seguito ha sostenuto che l’aspetto più importante del suo sistema era la visita settimanale per raccogliere l’affitto. Questo ha permesso a lei e ai suoi colleghi di controllare ogni dettaglio dei locali e di ampliare il loro contatto con gli inquilini, in particolare i bambini. Hanno anche cercato di trovare un impiego locale e regolare per gli inquilini. Norman Mackenzie ha descritto le donne come “assistenti sociali e guardiani morali dei loro inquilini”.

Octavia Hill era stata influenzata dalle idee espresse da Samuel Smiles nel suo libro, Self-Help (1859). Ciò ha portato a sviluppare forti opinioni su come aiutare i poveri. Ha sostenuto: “Abbiamo fatto molti errori con le nostre elemosine, mangiato il cuore dell’indipendente, rafforzato l’ubriacone nella sua indulgenza, i salari sovvenzionati, la parsimonia scoraggiata, supposto che molti dei bisogni più comuni della famiglia di un operaio debbano essere soddisfatti dai nostri miseri e intermittenti doles.”

Tristram Hunt ha sottolineato: “Octavia ha sempre avuto una concezione mirabilmente ampia della vita dei poveri del centro città e strettamente connessa alla filantropia culturale alla riforma sociale. Non bastava riscuotere l’affitto e sistemare le grondaie. La sua crescente superficie di case a Lambeth, Walworth, Deptford e Notting Hill (circa 3.000 inquilini entro la metà degli anni 1870) erano centri di creatività, con pannelli dell’artista Walter Crane, lezioni di musica, gite culturali e Gilbert & spettacoli Sullivan.”

Octavia Hill
Octavia Hill di Edward Clifford (1877)

Octavia Hill si legò sentimentalmente a Edward Bond, un giovane ricco che era interessato al suo nuovo progetto abitativo. Beatrice Webb in seguito ricordò: “La ricordo bene allo zenit della sua fama… A quel tempo era costantemente frequentata da Edward Bond. Ahimè! per noi povere donne! Anche le nostre menti forti non ci salvano dai sentimenti teneri. La compagnia, che significava per lui illuminazione intellettuale e morale, significava per lei “Amore”. Questo, un giorno fatale, gli disse. Tiriamo teneramente il sipario davanti a quella scena e non domandiamo oltre.”Il suo rifiuto di lei ha portato Octavia a soffrire di un esaurimento nervoso. Webb ha aggiunto: “Ha lasciato l’Inghilterra per problemi di salute di due anni. E ‘ tornata una donna cambiata…. È ancora una grande forza nel mondo dell’azione filantropica, e come grande leader del lavoro femminile prende sicuramente il primo posto. Ma avrebbe potuto essere di più, se avesse vissuto con i suoi coetanei e accettato il suo dolore come una grande disciplina.”Al suo ritorno in Inghilterra andò a vivere in un cottage a Crockham Hill, fuori Edenbridge, con il suo compagno recentemente reclutato, Harriot Yorke.

Nel 1883 Octavia Hill pubblicò Case dei poveri di Londra: sosteneva che la costruzione di buone nuove case non era la risposta: “Le case della gente sono cattive, in parte perché sono costruite e sistemate male; sono dieci volte peggiori perché le abitudini e le vite degli inquilini sono ciò che sono. Trapiantali domani in case sane e comode, e li inquinerebbero e li distruggerebbero. C’è bisogno e ci sarà bisogno per un po ‘ di tempo di un lavoro riformatore che esiga quell’amorevole zelo delle persone che non può essere avuto per denaro e non può essere legiferato dal Parlamento. Il cuore della nazione inglese lo fornirà-individuale, riverente, fermo e saggio. Può e deve essere organizzato, ma non può essere creato.

Nel 1884 Octavia Hill è stato chiesto dai commissari ecclesiastici, di assumere la gestione di alcune proprietà, inizialmente a Deptford e Southwark. A poco a poco hanno consegnato sempre più alloggi alla sua gestione e, in particolare, una vasta area di alloggi a Walworth a Londra. È stata consultata sulla ricostruzione della tenuta e ha sostenuto con successo il coinvolgimento degli inquilini nel processo.

Octavia Hill è stato considerato un esperto problemi. Nel 1884 Sir Charles Dilke la invitò a far parte della commissione reale per l’edilizia abitativa che avrebbe presieduto, ma il ministro degli interni, Sir William Harcourt, le pose il veto. C’è stata una discussione di gabinetto in cui William Gladstone ha sostenuto la sua candidatura. Hill sarebbe stata la prima donna membro di una commissione reale. Tuttavia, alla fine fu deciso di ritirare l’offerta e invece divenne testimone davanti alla commissione reale.

Beatrice Webb incontrò Octavia Hill a casa di Henrietta Barnett nel 1886: “La forma della sua testa e delle sue caratteristiche, e l’espressione degli occhi e della bocca, mostrano l’attrattiva del potere mentale. Un fascino particolare nel suo sorriso. Abbiamo parlato di abitazioni di artigiani. Le ho chiesto se pensava che fosse necessario mantenere descrizioni accurate degli inquilini. No, non ne ha visto l’uso… Ha obiettato che c’era già troppo parlare di vento. Quello che volevi era azione… Mi sentivo penitente per la mia presunzione, ma non convinto.”

Nel 1889 Octavia Hill è stato attivamente coinvolto con l’insediamento Universitario delle donne, a Southwark. All’inizio era stata prevenuta contro l’intero schema. E. Moberly Bell, l’autore di Octavia Hill (1942), ha sostenuto che “credeva così appassionatamente nella vita familiare, che una collezione di donne, che vivevano insieme senza legami familiari o doveri domestici, le sembrava innaturale, se non positivamente indesiderabile.”Tuttavia, dopo aver trascorso del tempo con le donne ha osservato: “Sono tutte molto raffinate, altamente coltivate… e molto giovane. Sono così dolce e umile e desiderosi di conoscere le cose fuori dalla linea ordinaria di esperienza.”

Octavia Hill
Octavia Hill di John Singer Sargent (1898)

Nel 1905 entrò a far parte della commissione reale per la legge povera, con Charles Booth, Beatrice Webb e George Lansbury. Lo storico, Tristram Hunt, ha sottolineato: “Era fermamente convinta che un lontano stato sociale gestito da Whitehall non avrebbe mai potuto fornire tale intimità e cura personale. Octavia era morta contro i pasti scolastici gratuiti, l’alloggio del consiglio e una pensione di vecchiaia universale, con il suo nefasto tentativo di pareggiare il reddito, di liberarsi della carità e di sostituire un tasso distribuito come di diritto”.

Il suo biografo, Gillian Darley ha sostenuto che Octavia Hill era molto una figura del 19 ° secolo: “Nonostante la trasformazione della filantropia del diciannovesimo secolo in servizio sociale del ventesimo secolo che si svolgeva intorno a lei, Octavia Hill rimase contraria all’azione statale o municipale per il benessere. Ha sostenuto contro le pensioni di vecchiaia; come ha anche contrario voti parlamentari per le donne, in gran parte sulla base del fatto che le donne erano inadatti a determinare questioni di politica internazionale, difesa, e bilanci nazionali. Era una sostenitrice entusiasta del coinvolgimento delle donne in politica a livello locale, opportunamente domestico. Era visionaria nel suo tentativo di portare rispetto di sé a coloro che avevano da tempo perso, e ispirato nelle scelte e nel modo di fare una campagna per migliorare la vita degli impoveriti.”

Octavia Hill morì di cancro il 13 agosto 1912 nella sua casa, 190 Marylebone Road, Londra.

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