Olio naturale ‘sversamenti’: Sorprendente quantità filtra in mare

Il famigerato 1989 fuoriuscita di petrolio Exxon Valdez, uno dei più grandi nella storia degli Stati Uniti, scaricato più di 10 milioni di galloni di greggio in Prince William Sound.

Mentre la quantità di petrolio e il suo destino finale in tali disastri causati dall’uomo è ben noto, l’effetto e le dimensioni del petrolio naturale filtra sul fondo dell’oceano è più torbida. Un nuovo studio rileva che il petrolio naturale filtra da Santa Barbara, in California., hanno fatto trapelare l’equivalente di circa otto a 80 fuoriuscite di petrolio di Exxon Valdez durante centinaia di migliaia di anni.

Queste fuoriuscite creano un’ombra di ricaduta di petrolio che contamina i sedimenti intorno alla fuoriuscita, con il contenuto di olio che diminuisce più lontano dalla fuoriuscita.

C’è effettivamente una fuoriuscita di petrolio ogni giorno a Coal Oil Point (COP), il naturale filtra al largo di Santa Barbara dove da 20 a 25 tonnellate di petrolio sono fuoriuscite dal fondo marino ogni giorno negli ultimi centinaia di migliaia di anni. L’olio da infiltrazioni naturali e da fuoriuscite artificiali sono entrambi formati dal decadimento di resti fossili sepolti che vengono trasformati nel corso di milioni di anni attraverso l’esposizione al calore e alla pressione.

” Una delle domande naturali è: Cosa succede a tutto questo olio?”ha detto il coautore dello studio Dave Valentine dell’Università della California, Santa Barbara. “Così tanto petrolio filtra e galleggia sulla superficie del mare. E ‘ qualcosa che ci siamo chiesti a lungo. Sappiamo che alcuni di essi arriveranno a terra come palle di catrame, ma non si attacca intorno. E poi ci sono le massicce chiazze. Si possono vedere, a volte si estende 20 miglia dalle infiltrazioni. Ma qual è veramente il destino ultimo?”

Sulla base della loro precedente ricerca, Valentine e i suoi coautori hanno ipotizzato che l’olio stesse affondando “perché questo olio è pesante per cominciare”, ha detto Valentine. “È una buona scommessa che finisca nei sedimenti perché non finisce sulla terra. Non si sta dissolvendo nell’acqua dell’oceano, quindi è quasi certo che stia finendo nei sedimenti.”

Il team ha campionato le posizioni intorno alle infiltrazioni per vedere quanto olio era rimasto dopo “agenti atmosferici” — sciogliendosi nell’acqua, evaporando nell’aria o degradandosi dai microbi.

I microbi consumano la maggior parte, ma non tutti, dei composti nell’olio. Il prossimo passo della ricerca è capire perché è così.

“La natura fa un lavoro straordinario agendo su questo olio, ma in qualche modo i microbi hanno smesso di mangiare, lasciando una piccola frazione dei composti nei sedimenti”, ha detto il co-autore dello studio Chris Reddy, un chimico marino con la Woods Hole Oceanographic Institution a Falmouth, Mass. “Perché questo accada è ancora un mistero, ma ci stiamo avvicinando.”

Il supporto per questa ricerca, che è dettagliato nel numero di maggio 15 di Environmental Science & Technology, è venuto dal Dipartimento dell’Energia, National Science Foundation e Seaver Institute.

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