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 Octavia Hill

Octavia Hill, la huitième fille (et neuvième enfant) de James Hill, marchand de maïs et de sa troisième épouse, Caroline Southwood Hill, est née le 3 décembre 1838. Le père d’Octavia était l’un des premiers partisans de Robert Owen et de son utopisme socialiste. Cependant, en 1840, il fit faillite et, après une dépression nerveuse, disparut pratiquement de sa vie. La mère d’Octavia a dû se tourner vers son père, le Dr Thomas Southwood Smith, pour obtenir un soutien financier et il est devenu à bien des égards un père de substitution pour ses enfants. Southwood Smith, qui était un utilitaire dévoué et un disciple de Jeremy Bentham, avait passé sa vie à militer sur des questions telles que le travail des enfants et les conditions de logement des classes populaires.

Octavia Hill et ses sœurs ont été éduquées entièrement à la maison par leur mère. En 1852, Caroline Southwood Hill déménage à Russell Place, Holborn. On lui avait offert le poste de directrice et de comptable de la Ladies Guild, un atelier d’artisanat coopératif situé à proximité. Maintenant âgée de quatorze ans, Octavia est devenue l’assistante de sa mère. Cela impliquait de visiter les maisons des fabricants de jouets. Pendant cette période, elle a entendu les conférences de Frederick Denison Maurice et a été profondément influencée par son socialisme chrétien. Sa biographe, Gillian Darley, a commenté: « Élevée Unitarienne, sa mère a délibérément laissé les allégeances religieuses d’Octavie intactes. En 1857, à la suite de son amitié avec F. D. Maurice et son entourage, elle fut baptisée puis confirmée dans l’Église d’Angleterre ; mais elle resta notablement non dogmatique. Elle considérait la foi comme une affaire personnelle et ne s’immisçait jamais dans l’observance religieuse des locataires qu’elle devait acquérir – dont beaucoup étaient des catholiques irlandais. »

En 1853, Octavia Hill rencontra John Ruskin qui, avec Charles Kingsley et Thomas Hughes, faisait partie du cercle socialiste chrétien de Maurice. Ruskin enseigna également au Working Men’s College fondé par Maurice. Ruskin employa Octavia comme copiste. En 1856, Maurice lui offrit un poste de secrétaire des classes féminines pour un salaire de £ 26 par an. Le collège visait à éduquer les femmes « pour des professions où elles pourraient être utiles aux membres moins fortunés de leur propre sexe ». Octavia a également rejoint la campagne de Barbara Leigh Smith Bodichon pour une loi sur la propriété des femmes mariées.

Octavia Hill a également lu le travail de Henry Mayhew, un journaliste travaillant pour le Morning Chronicle. Un autre journaliste, Douglas Jerrold, écrivit à un ami en février 1850 :  » Lisez-vous le Morning Chronicle ? Dévorez-vous ces merveilleuses révélations de l’enfer de la misère, de la misère, qui couve sous nos pieds? Nous vivons dans une moquerie du christianisme qui, à la pensée de son hypocrisie, me rend malade. Nous ne savons rien de cette vie terrible qui nous concerne – nous, dans notre respectabilité béate. À lire les souffrances d’une classe, et l’avarice, la tyrannie, le cannibalisme de poche de l’autre, on se demande presque que le monde continue. Et quand nous voyons les flèches d’églises agréables pointant vers le Ciel, et qu’on nous dit – en payant des milliers aux évêques pour l’intelligence heureuse – que nous sommes chrétiens!. Le chant de ce pays suffit à empoisonner l’atmosphère. »

Les articles de Mayhew portant sur la vie de la classe ouvrière vivant à Londres l’ont amenée à réfléchir à ce qu’elle pouvait faire pour soulager leurs souffrances. Cependant, les gens d’esprit conservateur ont condamné cet appel à la charité. The Economist a attaqué la publication du travail de Mayhew parce qu’il croyait « augmenter de manière irréfléchie les énormes fonds déjà abondamment destinés à des fins caritatives, ajoutant au nombre de pauvres virtuels, et encourageant le recours à la sympathie du public pour l’aide plutôt qu’à l’effort personnel. »

Selon Gillian Darley:  » En 1859, la routine quotidienne de Hill consistant à copier à la Dulwich Art Gallery ou à la National Gallery, suivie de nombreuses heures supplémentaires consacrées à l’enseignement, était devenue pénalisante. Même F. D. Maurice lui a dit qu’essayer de se passer de repos était très volontaire, mais elle n’a rien remarqué. Une petite femme (toute la famille était petite) avec une tête à sourcils épais et de grands yeux sombres, sa personnalité indomptable était déjà fixée. Finalement, sa famille l’a forcée à partir en vacances en Normandie, mais un mode de travail dangereux jusqu’à son effondrement a été établi qui allait périodiquement interrompre son travail au cours des années à venir. »

en 1864, le père de Ruskin mourut, laissant une somme substantielle à son fils unique. Il a accepté d’investir une partie de son héritage dans le rêve de longue date d’Octavia Hill, d’établir un logement amélioré pour « mes amis parmi les pauvres ». Elle a acheté une terrasse de chalets d’artisans juste à côté de Marylebone High Street, à Londres, et à quelques pas de Regent’s Park. Les locaux ont été transformés par le nettoyage, la ventilation, le dégagement des drains, les réparations et la redécoration. Octavia a également recruté une équipe de femmes comprenant Henrietta Barnett, Catherine Potter et Emma Cons pour l’aider dans cette entreprise. Elle a ensuite soutenu que l’aspect le plus important de son système était la visite hebdomadaire pour percevoir le loyer. Cela lui a permis, ainsi qu’à ses collègues, de vérifier chaque détail des lieux et d’élargir leurs contacts avec les locataires, en particulier les enfants. Ils ont également essayé de trouver un emploi local et régulier pour les locataires. Norman Mackenzie a décrit les femmes comme des « travailleuses de l’aide sociale et des gardiennes morales de leurs locataires « .

Octavia Hill avait été influencée par les idées exprimées par Samuel Smiles dans son livre, Self-Help (1859). Cela lui a permis de développer des opinions tranchées sur l’aide aux pauvres. Elle a soutenu: « Nous avons commis beaucoup d’erreurs avec nos aumônes, dévoré le cœur de l’indépendant, renforcé l’ivrogne dans son indulgence, subventionné les salaires, découragé l’épargne, supposé que bon nombre des besoins les plus ordinaires de la famille d’un ouvrier doivent être satisfaits par nos misérables et intermittents dolés. »

Tristram Hunt a souligné :  » Octavia a toujours eu une conception admirablement large de la vie des pauvres du centre-ville et a étroitement lié la philanthropie culturelle à la réforme sociale. Il ne suffisait pas de percevoir le loyer et de réparer les gouttières. Sa superficie croissante de lotissements à Lambeth, Walworth, Deptford et Notting Hill (quelque 3 000 locataires au milieu des années 1870) était un centre de créativité, avec des panneaux de l’artiste Walter Crane, des cours de musique, des sorties culturelles et des performances de Gilbert & Sullivan. »

 Octavia Hill
Octavia Hill par Edward Clifford (1877)

Octavia Hill est devenue amoureuse d’Edward Bond, un jeune homme riche qui s’intéressait à son nouveau projet de logement. Beatrice Webb a rappelé plus tard:  » Je me souviens bien d’elle au zénith de sa gloire… À cette époque, Edward Bond la fréquentait constamment. Hélas! pour nous, pauvres femmes ! Même nos esprits forts ne nous sauvent pas des sentiments tendres. La compagnie, qui signifiait pour lui l’illumination intellectuelle et morale, signifiait pour elle « l’Amour ». Ça, un jour fatal, lui a-t-elle dit. Tirons tendrement le rideau devant cette scène et ne nous renseignons plus. »Son rejet d’elle a conduit Octavia à une dépression nerveuse. Webb a ajouté: « Elle a quitté l’Angleterre pour deux ans de mauvaise santé. Elle est revenue une femme changée…. Elle est toujours une grande force dans le monde de l’action philanthropique, et en tant que grande leader du travail des femmes, elle occupe assurément la première place. Mais elle aurait pu être plus, si elle avait vécu avec ses pairs et accepté sa peine comme une grande discipline. »À son retour en Angleterre, elle est allée vivre dans un chalet à Crockham Hill, à l’extérieur d’Edenbridge, avec son compagnon récemment recruté, Harriot Yorke.

En 1883, Octavia Hill a publié Homes of the London Poor: Elle a soutenu que la construction de bonnes maisons neuves n’était pas la solution: « Les maisons des gens sont mauvaises, en partie parce qu’elles sont mal construites et mal aménagées; elles sont décuplées parce que les habitudes et la vie des locataires sont ce qu’elles sont. Les transplanter demain dans des maisons saines et spacieuses, et ils les pollueraient et les détruiraient. Il faut, et il faudra encore un certain temps, un travail de réforme qui exigera ce zèle d’amour des individus qui ne peut être obtenu pour de l’argent et qui ne peut être légiféré par le Parlement. Le cœur de la nation anglaise le fournira – individuel, respectueux, ferme et sage. Elle peut et doit être organisée, mais ne peut pas être créée. »

En 1884, les commissaires ecclésiastiques demandèrent à Octavia Hill d’assumer la gestion de certaines propriétés, d’abord à Deptford et Southwark. Peu à peu, ils ont remis de plus en plus de logements à sa direction et, en particulier, une grande surface de logements à Walworth à Londres. Elle a été consultée sur la reconstruction du domaine et a plaidé avec succès pour l’implication des locataires dans le processus.

Octavia Hill était considérée comme un expert en problèmes. En 1884, Sir Charles Dilke l’invita à faire partie de la commission royale sur le logement qu’il devait présider, mais le ministre de l’Intérieur, Sir William Harcourt, lui opposa son veto. Il y a eu une discussion du cabinet au cours de laquelle William Gladstone a soutenu sa candidature. Hill aurait été la première femme membre d’une commission royale. Cependant, il a finalement été décidé de retirer l’offre et elle est devenue témoin devant la commission royale.

Beatrice Webb a rencontré Octavia Hill chez Henrietta Barnett en 1886: « La forme de sa tête et de ses traits, ainsi que l’expression des yeux et de la bouche, montrent l’attrait du pouvoir mental. Un charme particulier dans son sourire. Nous avons parlé des Habitations des Artisans. Je lui ai demandé si elle jugeait nécessaire de conserver des descriptions précises des locataires. Non, elle n’en a pas vu l’utilité… Elle a objecté qu’il y avait déjà trop de discussions venteuses. Ce que tu voulais, c’était de l’action… Je me sentais pénitent pour ma présomption, mais pas convaincu. »

En 1889, Octavia Hill s’est activement impliquée dans la colonie de l’Université des femmes, à Southwark. Au début, elle avait eu des préjugés contre tout le système. E. Moberly Bell, l’auteur d’Octavia Hill (1942), a fait valoir qu ‘ »elle croyait si passionnément à la vie de famille, qu’une collection de femmes, vivant ensemble sans liens familiaux ni devoirs domestiques, lui semblait contre nature, sinon positivement indésirable. »Cependant, après avoir passé du temps avec les femmes, elle a remarqué: « Elles sont toutes très raffinées, très cultivées… et très jeune. Ils sont si doux et humbles et désireux d’apprendre des choses hors de la ligne ordinaire de l’expérience. »

 Octavia Hill
Octavia Hill par John Singer Sargent (1898)

En 1905, elle rejoint la commission royale pour le droit des pauvres, avec Charles Booth, Beatrice Webb et George Lansbury. L’historienne, Tristram Hunt, a souligné: « Elle était catégorique sur le fait qu’un État providence lointain, dirigé par Whitehall, ne pourrait jamais fournir une telle intimité et des soins personnels. Octavie était morte contre la gratuité des repas scolaires, des logements sociaux et une pension de vieillesse universelle, avec sa tentative infâme d’égaliser les revenus, de se débarrasser de la charité et de substituer un taux réparti de plein droit « .

Sa biographe, Gillian Darley, a soutenu qu’Octavia Hill était une figure du XIXe siècle: « Malgré la transformation de la philanthropie du XIXe siècle en service social du XXe siècle qui se déroulait autour d’elle, Octavia Hill est restée opposée à l’action de l’État ou des municipalités pour le bien-être. Elle a plaidé contre les pensions de vieillesse; comme elle s’est également opposée aux votes parlementaires en faveur des femmes, en grande partie au motif que les femmes étaient inaptes à déterminer les questions de politique internationale, de défense et de budgets nationaux. Elle était une partisane enthousiaste de la participation des femmes à la politique au niveau local, convenablement domestique. Elle a été visionnaire dans sa tentative d’apporter le respect de soi à ceux qui l’avaient perdu depuis longtemps, et inspirée dans les choix et la manière de faire campagne pour améliorer la vie des pauvres. »

Octavia Hill est décédée d’un cancer le 13 août 1912 à son domicile, 190 Marylebone Road, Londres.

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