Oscar Handlin

Oscar Handlin est né le 17 septembre 1996 à New York. 29, 1915, à Brooklyn, New York, fils d’immigrants juifs russes. Son père était impliqué dans la gestion d’une épicerie, d’une blanchisserie à vapeur et de l’immobilier. Handlin a décidé de devenir historien à l’âge de huit ans et a commencé à lire avidement, même en livrant des courses pour son père. Il est diplômé du Brooklyn College en 1934 après seulement trois ans, remportant le prix d’histoire de l’Union League; un an plus tard, il obtient sa maîtrise à l’Université Harvard. Il avait l’intention d’étudier l’histoire médiévale, mais s’est spécialisé dans l’histoire américaine car il pensait que la personne avec laquelle on étudiait était plus importante que le domaine lui-même; le médiéviste avait pris sa retraite, alors Handlin a écrit sa thèse de doctorat pour Arthur M. Schlesinger, Sr. Handlin a enseigné au Brooklyn College de 1936 à 1938, période pendant laquelle il a épousé Mary Flug, et a commencé sa longue carrière à la faculté de l’Université Harvard en 1939.

La thèse de Handlin a été publiée en 1941 sous le titre Boston’s Immigrants, 1790-1865: A Study in Acculturation. Le livre a été très apprécié pour ses recherches innovantes impliquant des concepts sociologiques, des données de recensement et la presse immigrée jusqu’alors inexploitée; en 1941, le livre a remporté le prestigieux prix Dunning de l’American Historical Association pour être l’ouvrage historique exceptionnel publié par un jeune chercheur cette année-là. Le livre examinait l’immigration du point de vue du migrant irlandais et soulignait le coût psychique élevé de la dislocation sociale transatlantique.

Handlin fut un écrivain prolifique tout au long de sa carrière. En 1947, dans la première de plusieurs collaborations avec Mary Flug, Handlin publie une étude sur le rôle joué par le gouvernement dans le développement de l’économie au début du Massachusetts. Deux ans plus tard, il publie une anthologie d’écrits de visiteurs européens aux États-Unis, et peu de temps après, The Uprooted (1951). Ce travail a reçu un prix Pulitzer et a considérablement accru la réputation de Handlin. En ouvrant avec les lignes désormais célèbres: « Une fois, j’ai pensé écrire une histoire des immigrants en Amérique. Puis j’ai découvert que les immigrants étaient de l’histoire américaine « . Le travail a examiné la nature et les conséquences de l’aliénation vécue par les plus de 30 millions d’immigrants venus en Amérique depuis 1820, considérés de leur point de vue. En plus des sources traditionnelles, Handlin a basé son travail sur le folklore, les romans et les journaux, mais le travail a été critiqué par les érudits qui aiment les notes de bas de page. Handlin n’en fournit aucune, pratique qu’il poursuit dans d’autres ouvrages écrits pour le grand public. Néanmoins, il est devenu son livre le plus célèbre.

En 1954, année où il devient professeur titulaire à Harvard, Handlin est rédacteur en chef du Harvard Guide to American History, rapidement reconnu comme  » l’un des outils bibliographiques les plus faisant autorité dans le domaine de l’histoire américaine » ; la même année, il publie une histoire des groupes ethniques américains (Le Peuple américain au XXe siècle, retraçant l’histoire de la pensée raciste au début des années 1900, et une histoire des Juifs en Amérique, (Adventure in Freedom: Trois Cents ans de Vie juive en Amérique), qui ont entre autres démontré des éléments d’antisémitisme au début du mouvement populiste des années 1900.

Dans Chance or Destiny (1955), Handlin soutient que l’histoire est  » une ligne composée d’une succession de points, chaque point étant un tournant. »In Truth in History and The Distortion of American, répondant à la tourmente politique et intellectuelle des années 60 et 70, Handlin a exprimé sa désapprobation des historiens de la Nouvelle Gauche, qu’il considérait comme des partisans, et de la mode académique, des quotas d’embauche, de la sur-spécialisation et de la fragmentation dans tous les domaines de l’histoire, et des carences dans la formation des diplômés. Handlin était fortement anticommuniste et critiquait ceux qui s’opposaient à la guerre au Vietnam.

À la fin des années 1950, Handlin publiait un livre presque chaque année, avec des travaux dans les domaines des droits civils, de la liberté, de l’ethnicité, de l’histoire urbaine, de l’histoire de l’éducation, des affaires étrangères, de la migration, de la biographie, de l’adolescence et même un livre de poésie. Parfois, il écrit en collaboration avec Mary Flug Handlin et, après sa mort en 1976 et son second mariage un an plus tard, avec Lilian Handlin. Dans les années 1960, Handlin a produit 11 livres, a écrit une chronique mensuelle pour The Atlantic Monthly, a dirigé le Center for the Study of Liberty in America, a aidé à gérer une station de télévision commerciale à Boston, a présidé un conseil d’administration qui a supervisé les bourses d’études Fulbright tout cela en plus de ses fonctions d’enseignement régulières à Harvard. De 1979 à 1983, il est directeur de la bibliothèque universitaire.

Dans les années 1960, Handlin a écrit huit livres, dont le controversé Fire Bell in the Night: La Crise des droits civiques dans laquelle il a critiqué les séparatistes, les ségrégationnistes et les libéraux de banlieue, mais aussi désapprouvé les quotas, le transport scolaire et l’action positive, en disant: « Le traitement préférentiel exige un départ de l’idéal qui juge les individus selon leurs propres mérites plutôt que selon leurs affiliations. »Il a également édité une collection de livres en 42 volumes sur des sujets liés à l’immigration et à l’ethnicité, l’American Immigration Collection (1969). Au cours des trois décennies suivantes, Handlin a écrit 12 autres livres, beaucoup sur le thème de la liberté, et édité au moins 20 biographies.

Handlin a été honoré en 1979 par un livre de plusieurs anciens étudiants, Uprooted American: Essays to Honor Oscar Handlin, qui a été salué pour son savoir-faire et pour le témoignage qu’il a fourni de son influence sur la profession historique. Pourtant, il n’y a pas d' »école d’histoire Handlin », et il n’a pas non plus essayé d’en former une. On se souviendra probablement de lui surtout pour ses nombreuses démonstrations de l’importance de l’immigration et de son rôle dans l’histoire des États-Unis.

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