« Déversements » de pétrole naturel: Une quantité surprenante S’infiltre dans la mer

La fameuse marée noire de l’Exxon Valdez en 1989, l’une des plus importantes de l’histoire des États-Unis, a déversé plus de 10 millions de gallons de brut dans le détroit du Prince William.

Bien que la quantité de pétrole et son sort ultime dans de telles catastrophes d’origine humaine soient bien connus, l’effet et la taille des infiltrations naturelles de pétrole sur le fond de l’océan sont plus sombres. Une nouvelle étude révèle que le pétrole naturel s’infiltre au large de Santa Barbara, en Californie., ont fui l’équivalent d’environ huit à 80 marées noires de l’Exxon Valdez sur des centaines de milliers d’années.

Ces déversements créent une ombre de retombées pétrolières qui contamine les sédiments autour de l’infiltration, la teneur en huile diminuant plus loin de l’infiltration.

Il y a effectivement un déversement de pétrole tous les jours à Coal Oil Point (COP), les suintements naturels au large de Santa Barbara où 20 à 25 tonnes de pétrole se sont échappées du fond marin chaque jour depuis plusieurs centaines de milliers d’années. Le pétrole provenant des infiltrations naturelles et des déversements d’origine humaine est à la fois formé par la décomposition de restes fossiles enfouis qui sont transformés au cours de millions d’années par l’exposition à la chaleur et à la pression.

« L’une des questions naturelles est: Qu’advient-il de toute cette huile? » a déclaré le co-auteur de l’étude, Dave Valentine, de l’Université de Californie à Santa Barbara. « Tellement de pétrole s’infiltre et flotte à la surface de la mer. C’est quelque chose que nous nous demandions depuis longtemps. Nous savons que certaines d’entre elles débarqueront sous forme de boules de goudron, mais elles ne collent pas. Et puis il y a les nappes massives. Vous pouvez les voir, s’étendant parfois à 20 miles des suintements. Mais quel est vraiment le destin ultime? »

Sur la base de leurs recherches antérieures, Valentine et ses co-auteurs ont supposé que le pétrole coulait « parce que ce pétrole est lourd pour commencer », a déclaré Valentine. « Il y a fort à parier qu’il se retrouve dans les sédiments parce qu’il ne se retrouve pas sur terre. Il ne se dissout pas dans l’eau de l’océan, il est donc presque certain qu’il se retrouve dans les sédiments. »

L’équipe a échantillonné les endroits autour des suintements pour voir la quantité d’huile restante après « altération » — dissolution dans l’eau, évaporation dans l’air ou dégradation par des microbes.

Les microbes consomment la plupart, mais pas tous, des composés de l’huile. La prochaine étape de la recherche consiste à comprendre pourquoi c’est le cas.

 » La nature fait un travail incroyable en agissant sur cette huile, mais d’une manière ou d’une autre, les microbes ont cessé de manger, laissant une petite fraction des composés dans les sédiments « , a déclaré Chris Reddy, co-auteur de l’étude, chimiste marin à l’Institution océanographique de Woods Hole à Falmouth, dans le Massachusetts. « Pourquoi cela se produit est encore un mystère, mais nous nous rapprochons. »

Le soutien à cette recherche, qui est détaillé dans le numéro du 15 mai de Environmental Science & Technology, est venu du ministère de l’Énergie, de la National Science Foundation et de l’Institut Seaver.

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