Autres activités notables

À la fin des années 1880, les intérêts d’Ostwald avaient commencé à inclure les aspects culturels et philosophiques de la science. En 1889, il commence à republier de célèbres articles de sciences historiques dans sa série Klassiker der exakten Wissenschaften (« Classiques des Sciences Exactes »), avec plus de 40 livres publiés au cours des quatre premières années. L’histoire de la chimie, qui faisait déjà partie de ses manuels pour des raisons éducatives, est devenue un sujet à part entière dans de nombreux autres livres. Il a également publié un volume sur la philosophie naturelle, dérivé d’une série de conférences (1905-06) qu’il avait données en tant que premier professeur d’échange à l’Université Harvard aux États-Unis. Il s’intéressait particulièrement aux lois générales du progrès scientifique, aux caractéristiques psychologiques des grands scientifiques et aux conditions de la créativité scientifique.

Plus Ostwald est convaincu que la thermodynamique est la théorie fondamentale de la science — pour laquelle il a vu des preuves dans les travaux pionniers du physicien américain Josiah Willard Gibbs et d’autres — plus il s’est engagé dans la philosophie naturelle. Deux aspects peuvent à peu près caractériser sa philosophie. Premièrement, il a affirmé la primauté de l’énergie sur la matière (la matière n’étant qu’une manifestation de l’énergie) en opposition au matérialisme scientifique répandu. Ostwald a reformulé d’anciens concepts de dynamisme datant du polymathe allemand du 17ème siècle Gottfried Leibniz avec les principes de la thermodynamique pour former une nouvelle interprétation métaphysique du monde qu’il a nommée « énergétique. »Deuxièmement, il a affirmé une forme de positivisme dans le sens de rejeter des concepts théoriques qui ne sont pas strictement fondés sur des bases empiriques. Bien que l’énergétique ait trouvé peu d’adhérents, cette dernière position a trouvé de nombreux partisans contemporains, tels que le physicien-philosophe Ernst Mach en Autriche et Pierre Duhem en France. En conséquence de ses croyances, Ostwald a rejeté pendant environ 15 ans l’atomisme et a été fortement impliqué dans des débats philosophiques avec ses collègues atomistes, tels que le physicien autrichien Ludwig Boltzmann, avant de reconnaître les preuves expérimentales croissantes de l’hypothèse atomique en 1909.

Ostwald n’a pas tardé à élargir son champ énergétique, intégrant la sociologie, la psychologie et l’éthique. Au-delà de l’intérêt académique, il en a fait un « impératif énergétique » de sa propre vie: « Ne gaspillez pas d’énergie — utilisez-la! »Comme Ostwald avait de fortes idées utilitaires de la science, il considérait chaque obstacle au progrès de la science comme une dilapidation de « l’énergie sociale. »Ainsi, après sa retraite anticipée en 1906 de l’Université de Leipzig, il est devenu un réformateur enthousiaste en matière d’éducation et d’organisation des sciences au niveau national et international. Ostwald a été actif dans de nombreuses académies, sociétés savantes et mouvements internationaux, notamment pour la normalisation de la documentation scientifique et l’établissement d’une langue artificielle « universelle » (il a contribué à l’Ido, un dérivé de l’espéranto). De plus, il considérait que la guerre et la religion traditionnelle gaspillaient de l’énergie, alors il s’engagea dans le mouvement international pour la paix et fut président du Deutscher Monistenbund, une quasi-religion scientiste fondée par le zoologiste et promoteur de l’évolution allemand Ernst Haeckel.

Laisser un commentaire

Votre adresse e-mail ne sera pas publiée.