Architecte de la capitale

À son apogée, l’Office des brevets était l’un des immeubles de bureaux les plus fréquentés de Washington. Chaque jour, des centaines d’inventeurs et d’avocats de tout le pays venaient fouiller les dossiers de brevets. La salle modèle a précédé la Smithsonian Institution d’une décennie et était une attraction incontournable pour les touristes.

Le bâtiment a été mis en service après l’adoption par le Congrès de la loi historique sur les brevets de 1836 pour recueillir « un dépôt général de toutes les inventions et améliorations dans les machines et les manufactures, dont notre pays peut revendiquer l’honneur. » Au cours de sa première année, l’Office des brevets a reçu 765 demandes de brevet, mais en 50 ans, le nombre de demandes annuelles était passé à 41 048. Le taux a continué d’augmenter année après année.

De 1836 à 1880, les modèles miniatures étaient un addendum obligatoire pour toutes les demandes de brevet (Le Washington Post a expliqué cela comme un moyen de « se débarrasser des manivelles à mouvement perpétuel »). La collection de l’Office des brevets a rassemblé des centaines de milliers de ces merveilles miniatures, créant un musée industriel unique en son genre. Les visiteurs ont pu examiner le gin de coton mécanique d’Eli Whitney, le télégraphe de Samuel Morse, le frein à air de George Westinghouse, le fil de fer barbelé de Joseph Glidden, ainsi que 1 093 inventions de Thomas Edison.

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