Dic. 7 de septiembre de 1970: Ali vs Bonavena

Puede discrepar con su política, etiquetarlo como fanfarrón y bocazas, hacer un inventario de todos los golpes de suerte que tuvo e incluso insistir en que las peleas de Sonny Liston se arreglaron y que sus victorias sobre Norton, Young y Shavers fueron decisiones de regalos. Pero lo que nunca se puede hacer es cuestionar el espíritu competitivo y el corazón de lucha de Muhammad Ali. Solo había una razón para que Ali se enfrentara al duro Oscar Bonavena después de solo una pelea en casi cuatro años, y esa fue para demostrar al mundo que él era, a pesar de los muchos meses de inactividad y el reconocimiento generalizado de Joe Frazier como el nuevo campeón de peso pesado del boxeo, aún el rey, aún «El Más Grande».»

En su primer combate en más de tres años, Ali derrotó a Jerry Quarry.

En su apogeo, antes de que se negara a ser reclutado en el ejército y se viera obligado a exiliarse, Ali era un boxeador de peso pesado de extraordinaria rapidez y agilidad, pero cuando regresó a la acción en 1970, gran parte de la rapidez había desaparecido. Pero sus instintos competitivos no estaban en lo más mínimo inhibidos. Considere que su primer combate después de un despido de más de cuarenta meses fue contra Jerry Quarry, el principal contendiente por el título, un hábil contrapunto con un gancho de izquierda mortal. Ali se veía fuerte en la primera ronda en Atlanta, pero ya en el segundo, los efectos de esa larga ausencia del ring se hicieron evidentes a medida que el ritmo se desaceleraba y el tiempo de Ali se retrasaba. Tal vez fue una suerte que Quarry sufriera un corte en la tercera ronda que fue tan profundo que el partido se detuvo de inmediato.

Entre bastidores, la lucha para restaurar por completo el derecho de Ali a ejercer su oficio continuó y, de hecho, se tuvo que asegurar una orden judicial antes de que «El Labio de Louisville» se le permitiera atar los guantes y enfrentarse a Oscar Bonavena en el Madison Square Garden de Nueva York, solo seis semanas después de la victoria sobre Quarry. Una vez más, no había ninguna razón urgente para que Ali tomara esta pelea. Podría haber esperado su momento, golpear un toque suave o dos para volver a estar en condiciones óptimas, y dejar que se acumulara la anticipación para el gran enfrentamiento que vendrá con Frazier.

Pero Ali era un guerrero. Y nadie le había dado a Frazier una batalla más dura que Bonavena. Y es importante recordar que para muchos, Ali seguía siendo el verdadero campeón. Después de todo, seguía invicto. Enfrentarse a cualquier cosa menos que amenazas genuinas, los principales contendientes legítimos, habrían socavado su afirmación de ser el legítimo gobernante de los pesos pesados. Quarry había sido, en el peor de los casos, el contendiente número dos del mundo. Bonavena estaba un poco por debajo, pero le había dado a Frazier un par de batallas difíciles, incluso derribando a Joe en su primer enfrentamiento en 1966. La intención de Ali era clara: una victoria dominante sobre Bonavena reforzaría el argumento de que él era el verdadero rey de los pesos pesados.

Sin embargo, es más fácil decirlo que hacerlo. El hombre fuerte argentino pudo haber sido crudo, pero era duro y poderoso, y completamente no se sintió intimidado por el boxeador que insistió en llamar «Arcilla».»Además de haber dado a Frazier dos duras sobras, había recorrido la distancia con Jimmy Ellis, venció a dos oponentes anteriores de Ali en Karl Mildenberger y Zora Folley, y se jactó de una victoria sobre el muy respetado Leotis Martin. En pocas palabras, Bonavena era peligroso. Aun así, los fabricantes de probabilidades lo vieron como un perdedor de seis a uno, pero el partido tuvo suficiente intriga para atraer a una multitud casi agotada al Madison Square Garden y hacer que los torniquetes cantaran en unos 150 teatros de circuito cerrado.

 Ali vs Bonavena

Ringo se burla del hombre al que llama «Clay».»

Por parte de Bonavena, no le impresionó en lo más mínimo todo el alboroto y la atención, y cuando los luchadores se enfrentaron a la prensa, Ali, para su sorpresa, se encontró a la defensiva en términos de charla basura previa a la pelea, mientras el argentino se burlaba de él incesantemente, llamándolo «pollo» por negarse a ser reclutado, mientras cantaba continuamente: «¡Arcilla! ¡Clay!»De hecho, nada de esto fue un estirón para Oscar, un pugilista insufriblemente arrogante que se negó a escuchar a los entrenadores y disfrutó abusando de los compañeros de entrenamiento. Claramente sorprendido, Ali anunció que nunca había deseado tanto castigar a un oponente y predijo que «Ringo», que nunca había sido detenido, sucumbiría en la novena ronda.

Pero si los admiradores de» The Louisville Lip » esperaban ver una vez más al ballético y veloz Ali, que había deslumbrado a Sonny Liston y luego a ocho aspirantes al título consecutivos antes de que le quitaran el campeonato, sin duda estaban consternados. Esta era la nueva versión post-exilio de Ali: marcadamente más lenta, más pesada de pie y, a veces, para ser golpeada. Tan turgente fue su actuación al principio que el comentarista Howard Cosell no pudo ocultar su decepción.

Bonavena es advertido en la primera ronda para mantener sus golpes en alto.

«Aún no hay señales de las habilidades de Ali», gimió un nostálgico Howard al final de la primera ronda, y agregó: «las viejas habilidades de Ali.»

En retrospectiva, nadie debería haberse sorprendido de que este fuera el caso. Tres años y medio de entrenamiento y competición serios, por supuesto, se cobraron su precio, pero si era fácil visualizar el Ali de 1965, desconcertante Bonavena, con movimiento constante y velocidad deslumbrante, la versión de 1970 permitía mucha acción, solo que de una franja diferente. En lugar de brillantez cinética, Ali vs Bonavena eran solo buenos puñetazos a la antigua, con un montón de cosas duras y ambos hombres recibieron su parte del castigo. Desafió las expectativas y tuvo sus momentos de calma, pero ciertamente no le faltaba acción.

En la tercera ronda, un Ali de pies sorprendentemente planos se había calentado y estaba soltando sus manos, mientras Ringo se detuvo el tiempo suficiente para intentar clavar a su oponente en la ingle para lanzar algunas manos derechas salvajes a la cabeza de Ali. El ritmo se aceleró en la cuarta con ambos recibiendo golpes más limpios en casa. Más de una vez, «El Más Grande» se vio obligado a cubrirse mientras su torturador se movía hacia adelante y por primera vez tomó uno de esos derechos de bucle al ras en la barbilla, un resultado predecible de los antiguos reflejos felinos de Ali y el movimiento incesante que estaba notablemente ausente. Dicho esto, Bonavena aún no había ganado una ronda.

Quizás consciente de que no estaba cumpliendo con las expectativas, en el quinto Ali comenzó a bailar, pero el juego de pies de 1970 era una pálida imitación de los movimientos que había roto en años anteriores y no lo suficientemente rápido como para evadir todos los crudos ataques de Bonavena. Como si estuviera aburrido y buscando condimentar las cosas, Muhammad realizó una serie de golpes de cuerpo desultorios antes de que Oscar lo hiciera pagar por su indiferencia con un sólido gancho de izquierda en las chuletas justo antes de la campana.

«Ali simplemente no se ve bien», gritó Cosell.

En la sexta ronda Ali dio a la multitud más baile, aunque en un estilo lento, pero de hecho fue la primera ronda que Oscar ganó inequívocamente, ya que recibió prácticamente todos los golpes significativos. Ali se recuperó en el séptimo, mientras los combatientes intercambiaban a corta distancia, su mano izquierda chasqueando la cabeza de Bonavena repetidamente, pero el octavo fue una guerra agotadora, el argentino trabajando para entrar mientras Ali luchaba por mantenerlo a raya, asegurando oportunamente su principal modo de defensa, además de su robusta barbilla.

 Ali vs Bonavena

Luego llegó el noveno, la ronda que Ali había prometido sería la última, la multitud cobrando vida, esperando algo notable. Comenzó con Ali deslizándose hacia el lienzo mientras lanzaba un gancho de izquierda y luego llegaron los fuegos artificiales, no de Ali, sino de «Ringo», mientras aterrizaba una serie de golpes en la cabeza que claramente lastimaban a «Los Más Grandes».»Se produjo una pelea de pies a pies: Bonavena quedó aturdido por un uppercut izquierdo que le rompió la cabeza hacia atrás y Ali entró, lanzando un pez gordo tras otro, antes de que el argentino conectara con el mejor puñetazo de la batalla hasta el momento, un vicioso gancho de izquierda en la mandíbula que convirtió las piernas de Ali en gelatina. El antiguo maestro de baile se aferró y luchó para evitar más castigos y estaba agradecido de escuchar la campana.

El incómodo «Ringo» prueba la barbilla de Ali.

Ali más tarde recordaría este momento a los autores Felix Dennis y Don Atyeo por su libro de 2003, Muhammad Ali: Los años de gloria: «En ese noveno asalto me golpeó un gancho más fuerte de lo que Frazier podría lanzar. ¡Entumecido! Como si estuviera entumecido por todas partes. El choque y las vibraciones es todo lo que sentí, así es como supe que estaba vivo. Quiero decir, estaba destrozada. Incluso mis dedos de los pies sentían las vibraciones.»

Y, sin embargo, fue Ali quien apareció como el hombre más fresco en la ronda diez y tomó la ronda con facilidad, incluso mientras Cosell oraba incesantemente sobre su decepción con su actuación. «¿Dónde está el viejo golpe de cabeza? ¿Dónde está ese movimiento the el golpe izquierdo con forma de estoque?»Nadie, al parecer, apreciaba la resistencia de Ali mientras continuaba marcando un paso rápido en la ronda once, ni recibió crédito por su asombrosa durabilidad, ya que Bonavena aterrizó una de sus piezas de artillería más pesadas en esta ronda y Ali respondió de inmediato con sus propios disparos.

En la ronda DOCE, el ritmo se desaceleró, pero todavía no había falta de acción, ya que los pesos pesados se mantuvieron en gran parte en el centro del ring y colgaron de cuero, Ali conectando con los golpes más limpios. En este punto estaba claro que Bonavena necesitaba un nocaut para ganar, pero en las raras ocasiones en que podía arrinconar a su hombre o entrar, Ali se aseguró de detener la acción. Y mientras ambos hombres se cansaban, de hecho fueron los golpes de Ali los que tuvieron más chasquidos.

De hecho, la resistencia de Ali era algo para contemplar, ya que comenzó a redondear catorce en sus dedos de los pies y rodeando el anillo. Pero ahora la multitud estaba abucheando la falta de emoción, ya que el partido parecía dirigirse a una victoria de puntos desigual y anti-climática para Ali. Pero «El Más Grande» había guardado lo mejor para el final. A mitad de la ronda QUINCE, atrapó a Bonavena entrando con un gancho de izquierda perfectamente cronometrado, rubor en la barbilla, y el argentino cayó al suelo.

 Ali vs Bonavena

Oscar se levantó, pero ese solo golpe, con todas las 212 libras de Ali detrás de él, había disuelto lo que quedaba de la energía y resolución de Bonavena. Sin duda consciente de que la regla de los tres derribos estaba en vigor, Ali se negó a ir a una esquina neutral y se abalanzó sobre Bonavena con patas de fideo en el momento en que se levantó. Dos derribos más siguieron y el partido terminó, Ali se convirtió en el primer y único hombre en derrotar al increíblemente duro argentino dentro de la distancia.

 Ali vs Bonavena

Un Bonavena aturdido intenta mantenerse erguido.

Había sido una batalla agotadora, aunque en gran medida unilateral, y en retrospectiva, todas las críticas a la actuación de Muhammad Ali fueron enormemente injustas. Bonavena puede no haber estado en la clase de Ali en términos de habilidad, pero siguió siendo un luchador peligroso, poderoso y duro. Para que Ali resista su desafío y luche en las rondas del campeonato con tanta energía como lo hizo, y a un ritmo que avergüenza a la mayoría de los partidos de peso pesado de la cosecha reciente, es un tributo a sus dotes atléticas y su espíritu de lucha. De hecho, teniendo en cuenta el largo despido y la probada robustez y fuerza de Bonavena, esto de hecho se erige como una de las actuaciones más nobles e impresionantes de Ali.

De hecho, fue lo suficientemente bueno para incitar al argentino a dejar de lado brevemente su habitual arrogancia para dar crédito donde debía. «Yo fuerte», dijo a Ali, «pero más fuerte. Frazier nunca te ganó. Luego anunció que su conquistador definitivamente no era un pollo.»

Ali vs Bonavena

El fin de la batalla.

Y si Ali de hecho decepcionó a aquellos con visiones en su cabeza de» El Más Grande » resucitando la extraordinaria destreza atlética de su yo más joven, antes del exilio, esa decepción no afectó en absoluto la anticipación masiva y mundial de lo que iba a seguir. El escenario ya estaba listo; no había necesidad de más preliminares. Ahora era el momento para nada menos que el evento deportivo más visto en la historia de la humanidad, el primer enfrentamiento en una rivalidad legendaria, esa batalla monumental entre campeones invictos por la indiscutible corona de los pesos pesados. Es hora de Ali vs Frazier, Primera Parte, » La Lucha del Siglo.»- Robert Portis

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