Derrames naturales de petróleo: Una cantidad sorprendente se filtra al Mar

El infame derrame de petróleo de Exxon Valdez de 1989, uno de los más grandes en la historia de los Estados Unidos, arrojó más de 10 millones de galones de crudo en Prince William Sound.

Si bien la cantidad de petróleo y su destino final en tales desastres provocados por el hombre son bien conocidos, el efecto y el tamaño del petróleo natural se filtra en el fondo del océano es más turbio. Un nuevo estudio encuentra que el petróleo natural se filtra en Santa Bárbara, California., han filtrado el equivalente de unos ocho a 80 derrames de petróleo del Exxon Valdez a lo largo de cientos de miles de años.

Estos derrames crean una sombra de lluvia de petróleo que contamina los sedimentos alrededor de la filtración, con el contenido de aceite disminuyendo más lejos de la filtración.

Efectivamente, todos los días se produce un derrame de petróleo en Coal Oil Point (COP), que se filtra de forma natural en Santa Bárbara, donde se han filtrado de 20 a 25 toneladas de petróleo del fondo marino cada día durante los últimos cientos de miles de años. El aceite de filtraciones naturales y de derrames artificiales se forma a partir de la descomposición de restos fósiles enterrados que se transforman a lo largo de millones de años a través de la exposición al calor y la presión.

» Una de las preguntas naturales es: ¿Qué pasa con todo este aceite?», dijo el coautor del estudio Dave Valentine de la Universidad de California, Santa Bárbara. «Tanto petróleo se filtra y flota en la superficie del mar. Es algo que nos hemos preguntado durante mucho tiempo. Sabemos que parte de ella llegará a tierra en forma de bolas de alquitrán, pero no se queda. Y luego están las manchas masivas. Se pueden ver, a veces extendiéndose a 20 millas de las filtraciones. Pero, ¿cuál es realmente el destino final?»

Sobre la base de su investigación previa, Valentine y sus coautores supusieron que el petróleo se estaba hundiendo «porque este aceite es pesado para empezar», dijo Valentine. «Es una buena apuesta que termine en los sedimentos porque no termina en tierra. No se disuelve en el agua del océano, por lo que es casi seguro que termina en los sedimentos.»

El equipo tomó muestras de lugares alrededor de las filtraciones para ver cuánto aceite sobraba después de» intemperie», disolviéndose en el agua, evaporándose en el aire o degradándose por microbios.

Los microbios consumen la mayoría de los compuestos del aceite, pero no todos. El siguiente paso de la investigación es averiguar por qué.

«La naturaleza hace un trabajo increíble actuando sobre este aceite, pero de alguna manera los microbios dejaron de comer, dejando una pequeña fracción de los compuestos en los sedimentos», dijo el coautor del estudio Chris Reddy, químico marino de la Institución Oceanográfica Woods Hole en Falmouth, Massachusetts. «Por qué sucede esto sigue siendo un misterio, pero nos estamos acercando.»

El apoyo a esta investigación, que se detalla en la edición del 15 de mayo de Environmental Science & Technology, provino del Departamento de Energía, la Fundación Nacional de Ciencias y el Instituto Seaver.

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