Natural Oil ‚Spills‘: Überraschende Menge sickert ins Meer

Die berüchtigte Exxon Valdez Ölpest von 1989, eine der größten in der Geschichte der USA, warf mehr als 10 Millionen Gallonen Rohöl in den Prince William Sound.

Während die Menge an Öl und sein endgültiges Schicksal bei solchen vom Menschen verursachten Katastrophen bekannt sind, ist die Wirkung und Größe des natürlichen Öls, das auf dem Meeresboden versickert, trüber. Eine neue Studie zeigt, dass das natürliche Erdöl vor Santa Barbara, Kalifornien, versickert., haben das Äquivalent von etwa acht bis 80 Exxon Valdez Ölverschmutzungen über Hunderttausende von Jahren durchgesickert.

Diese Verschüttungen erzeugen einen Öl-Fallout-Schatten, der die Sedimente um den Sicker verunreinigt, wobei der Ölgehalt weiter vom Sicker entfernt abnimmt.

Es gibt praktisch jeden Tag eine Ölpest am Coal Oil Point (COP), der natürlichen Quelle vor Santa Barbara, wo in den letzten hunderttausend Jahren jeden Tag 20 bis 25 Tonnen Öl aus dem Meeresboden ausgetreten sind. Das Öl aus natürlichen Sickern und von Menschen verursachten Verschüttungen werden beide aus dem Zerfall von vergrabenen fossilen Überresten gebildet, die über Millionen von Jahren durch Hitze und Druck umgewandelt werden.

„Eine der natürlichen Fragen ist: Was passiert mit all diesem Öl?“ sagte Co-Autor Dave Valentine von der University of California, Santa Barbara. „So viel Öl sickert und schwimmt auf der Meeresoberfläche. Das haben wir uns schon lange gefragt. Wir wissen, dass einige davon als Teerkugeln an Land kommen werden, aber es bleibt nicht hängen. Und dann sind da noch die massiven Slicks. Sie können sie sehen, manchmal erstreckt 20 Meilen von den Sickern. Aber was ist wirklich das ultimative Schicksal?“

Basierend auf ihren früheren Forschungen vermuteten Valentine und seine Co-Autoren, dass das Öl sank, „weil dieses Öl zunächst schwer ist“, sagte Valentine. „Es ist eine gute Wette, dass es in den Sedimenten landet, weil es nicht an Land landet. Es löst sich nicht im Meerwasser auf, daher ist es fast sicher, dass es in den Sedimenten landet.“

Das Team untersuchte Orte rund um die Sickerstellen, um zu sehen, wie viel Öl nach dem „Verwittern“ übrig blieb — sich im Wasser auflöste, in die Luft verdunstete oder von Mikroben abgebaut wurde.

Mikroben verbrauchen die meisten, aber nicht alle Verbindungen im Öl. Der nächste Schritt der Forschung besteht darin, herauszufinden, warum das so ist.

“ Die Natur leistet erstaunliche Arbeit mit diesem Öl, aber irgendwie hörten die Mikroben auf zu fressen und hinterließen einen kleinen Teil der Verbindungen in den Sedimenten „, sagte Co-Autor Chris Reddy, ein Meereschemiker der Woods Hole Oceanographic Institution in Falmouth, Massachusetts. „Warum das passiert, ist immer noch ein Rätsel, aber wir kommen näher.“

Unterstützung für diese Forschung, die in der Ausgabe von Environmental Science & Technology vom 15. Mai ausführlich beschrieben wird, kam vom Energieministerium, der National Science Foundation und dem Seaver Institute.

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